Tove Fall kartlägger sjukdomar med ny teknik

FORSKARPROFILEN

1 mars 2021

Tove Fall i skogen

Tove Fall jobbar med två forskningsprojekt om covid-19, som båda bygger på att samla in stora mängder information och presentera dem för berörda myndigheter och befolkningen.

Covid-19, hjärt-och kärlsjukdomar, diabetes… Tove Falls specialitet är att hantera stora datamängder, avancerad genetik och ställa kluriga frågor – som kan öka kunskapen om vår tids stora sjukdomar och hur de kan behandlas. Det började med en veterinärutbildning på SLU i Uppsala.

Just nu är det främst forskningen om Covid-19 som fyller Tove Falls tid. I projektet Crush Covid följs utvecklingen i Uppsalaregionen i realtid, vilket ger användbara data för att planera insatser för att hejda smittspridningen. Det är ett samarbete med Region Uppsala och varje vecka släpps nya data, till regionen, invånarna och medierna.

Redan i april 2020 var hon med och startade Covid Symtom Studie i samarbete med Lunds universitet och King’s College London. Deltagarna i studien rapporterar själva in symtom via en app, som har över 205 000 användare i Sverige.

– Man kan inte trycka ned den här smittan utan att
ha koll, säger Tove Fall. Foto: Mikael Wallerstedt

Båda forskningsprojekten bygger på att samla in stora mängder information och presentera dem för berörda myndigheter och befolkningen så att de får en nulägesbild av smittspridningen.

– Det är viktigt för dem som försöker få bukt med smittan att veta hur det ser ut. Ju mer information de har desto bättre beslut kan de fatta, säger Tove Fall.

Inom Crush Covid har man sett att fram till oktober var det färre som testade sig där det var långt till närmaste teststation och i bostadsområden med lägre socioekonomi. Sedan dess har regionen delvis lagt om sin strategi. De har en mobil testenhet, mobila testteam och har startat upp stationer i fler bostadsområden.

Inom projektet utvärderas sedan dessa olika insatser.

– Man kan inte trycka ned den här smittan utan att ha koll. Först handlar det om att bilda sig en uppfattning, hur många smittas i hushållet eller på arbetsplatsen? Sedan kan man se trender över tid. Hur många smittspåras inom fyra dygn? Den siffran var nere på fem procent i november och nu är den uppe på 60 procent.

Tove Fall var tidigt ute med att forska om covid-19 och smittspridningen. I mars 2020 fick hon idén att starta en appstudie för att övervaka symtom hos befolkningen. Hon hittade en sådan studie i Storbritannien som lanserades i mars: Covid Symtom Study.

Ungefär samtidigt hade forskare vid Lunds universitet redan påbörjat processen att lansera en svensk del av studien. De var diabetesforskare precis som Tove Fall och tillsammans startade de projektet i Sverige i slutet av april. De fick ett otroligt gensvar och kom snabbt upp i 100 000 deltagare. I början på juni hade de 90 000 dagliga rapporter, vilket har minskat med tiden, men utgör en bra bas för forskning.

– Nu ska vi fokusera på diabetes och covid-19 och appen används ju inte bara i Sverige utan även i Storbritannien och USA, så det är 4,5 miljoner deltagare. Ungefär tre procent av dem har diabetes.

Nyligen utsågs Tove Fall till Årets Alumn av SLU, där hon läste både sin grundutbildning och doktorandutbildning. När avhandlingen om hundar och diabetes var klar år 2009 ville hon gärna fortsätta med forskning och undervisning.

Hon sökte och fick en postdoktortjänst på Karolinska institutet hos forskarna Nancy Pedersen, chef för tvillingregistret, och Erik Ingelsson som drev ett EU-projekt om genetik, fetma och diabetes.

Tre år senare rekryterades Erik Ingelsson till Uppsala universitet. Tove Fall hade bott i Uppsala sedan doktorandtiden och flyttade med till institutionen för medicinska vetenskaper i Uppsala. Hon fick sitt första egna stora anslag 2012 och har sedan dess kunnat bära sina kostnader själv.

– Jag trivs väldigt bra här i Uppsala, det finns så otroligt mycket kompetens. I Crush Covid jobbar fem olika institutioner tillsammans, epidemiologi, medie- och kommunikationsvetenskap, limnologi, informationsteknologi och folkhälso- och vårdvetenskap. Det är så häftigt!

Tove Fall verkar ratta sina olika forskningsprojekt
med lätthet – men det var ingen självklarhet att bli
forskare. Foto: Mikael Wallerstedt

Idag leder hon en forskargrupp på 15 personer. Det innebär att hon förutom Covid-19-projekten ägnar sig åt andra spännande projekt. Till exempel ett EU-projekt om tarmfloran och dess eventuella påverkan på åderförkalkning.

– Där har jag två fantastiska post docs som har fått bli mer självständiga under det här året och två doktorander. De gör det jättebra!

Även det här projektet handlar om stora datamängder, från SCAPIS-kohorten, som samlar prover från 30 000 personer. I den här studien ingår 10 000 personer.

– I Malmö och Lund har de lämnat ett avföringsprov som vi har sekvenserat för att läsa av all arvsmassa i proverna och sedan matchat med bakteriers dna. Då kan vi se vilka bakterier de bär på och vilka funktioner bakterierna har, berättar Tove Fall.

Hon verkar ratta sina olika forskningsprojekt med lätthet – men det var ingen självklarhet att bli forskare. Sveriges Unga Akademi gav nyligen ut boken ”Forskardrömmar” med berättelser om 60 barn som sedan blev forskare. Tove Fall är en av dem som porträtteras i boken och på bilden sitter hon vid en dator.

– Vi hade mycket datorer hemma, min pappa är språkprofessor och mamma har disputerat och jobbat som översättare och bibliotekarie. Men jag ville inte bli forskare, det tyckte jag verkade jättetråkigt och så teoretiskt. Jag ville göra något praktiskt.

Hon valde veterinärutbildning, eftersom hon var en hästtjej som älskade djur och att vara ute i naturen. Alltså flyttade hon till Uppsala där landets enda utbildning fanns.

– Jag tyckte det var roligt att jobba med hundar och katter och gjorde ett arbete om katter och endokrinologi. Då insåg jag att det här är ju min grej, att gräva ner mig i ett ämne under sex månader.

Efter en period som smådjursveterinär hörde SLU av sig och bad henne söka en doktorandtjänst. Så hon blev forskare trots allt – och det verkar som om hon har hamnat helt rätt. Som epidemiolog med vana vid att hantera stora datamängder är hon öppen för många olika forskningsfrågor.

– Jag har en verktygslåda med olika kompetenser. En är att använda register, en annan att använda genetisk analys. Sedan dyker det upp frågor som intresserar mig och andra. Det var så jag kände när covidpandemin kom, vem vill ha mina verktyg nu? Hur kan jag hjälpa till? Det är väldigt roligt att få jobba med de här två stora studierna.

Fakta: Tove Fall

Aktuell: Syns ofta i medierna som expert på covid-19 och smittspridningen. Utsedd till Årets Veterinär 2020 och till Årets Alumn vid SLU 2021.

Titel: Professor i molekylär epidemiologi. Ledamot i Sveriges Unga Akademi.

På fritiden: Engagerad i barnens fritidsaktiviteter och olika föreningar. Spelar piano med min son. Gillar att vara ute med hunden, åka skidor och cykla. Umgås gärna med släkt och vänner.

Senast lästa bok: Henrik Brändéns bok ”Immunförsvaret och viruset. Att förstå coronaviruset”.

Får mina bästa idéer: När jag är ute och går med hunden.

Drivkraft som forskare: Samhällsnytta. Jag vill göra något som är värt någonting men jag vill också göra saker ordentligt. Att se de yngre forskarna växa är också stimulerande. Som barn hatade jag grupparbeten i skolan, men jag har blivit mycket mer av en lagarbetare som vuxen.

Vad inspireras du av: Berättelser om människor som på ett och annat sätt har kommit över hinder, trott på sin sak och fortsatt att kämpa för den. Bland nobelpristagare finns många sådana historier.